Chantier du Canal de Corinthe : Vue de la ville d’Isthmia

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Archives historiques BNP Paribas

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Cette photo montre Isthmia en Grèce, ville située à l’embouchure du canal de Corinthe du côté d’Athènes, qui a été créée en 1884 pour faciliter la conduite des travaux du canal. On note la présence de baraquements à l’arrière-plan du cliché. Il s’agit des bâtiments administratifs de la Société internationale  du canal maritime de Corinthe, en charge du chantier. Ils permettent aussi de loger sur place les ouvriers et servent de magasins.

Le Comptoir d’escompte de Paris chef de file du financement des travaux

A l’origine de la construction du Canal  maritime de Corinthe, se trouve le besoin de réduire la durée de la navigation pour se rendre de la Mer Adriatique à la Mer Egée. C’est dans ce contexte que des ingénieurs français et un général d’origine hongroise naturalisé italien, Istvan Türr, réalisent une étude géologique et élaborent le scénario de percement du canal.

En 1881, le gouvernement grec confie le projet au général Türr et lui accorde une concession de 99 ans. Une compagnie française fondée en 1882, la Société internationale du canal maritime de Corinthe, prend en charge la gestion du projet et planifie les opérations sur 5 ans. Celle-ci fait alors appel au concours du Comptoir d’escompte de Paris pour lever les fonds nécessaires au financement des travaux et de son capital.

En avril-mai 1882, la banque lance la campagne d’émissions d’actions destinée à la constitution du capital requis pour la Société internationale du canal maritime de Corinthe. Si le Comptoir d’escompte a été le chef de file en France du financement de ce projet, avec l’aide précieuse des marchands-banquiers Edouard Kohn et Jacques de Reinach, d’autres établissements financiers tels que Crédit mobilier italien ou la Banque nationale de Grèce y ont aussi contribué. Les travaux dans l’Isthme de Corinthe ont débuté entre mai 1882 et décembre 1883. Après des complications liées à la géologie du terrain et des difficultés financières (dissolution de la Société internationale pour le canal maritime de Corinthe), le canal sera finalement inauguré en 1893.

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